European Blues Challenge – fjorårets vinner har hatt et travelt år siden seieren

.

Helga 6.-8. april er det klart for ny Blues Challenge. I år blir bandkonkurransen arrangert i Horsens i Danmark. Hvem blir de nye ”europamestrene” i blues? Fjorårets vinner Eric ”Slim” Zahl & the South West Swingers nyter fortsatt oppmerksomheten etter seieren i Siena i Italia.

Den danske journalisten Per Gregersen har snakket med Eric Zahl om hvordan seieren i EBC har påvirket karrieren.

- Seieren har gitt selvtillit og en bedre forståelse av oss selv som band. Vi selger flere plater og flere konsertbilletter, og vi har fått mange fantastiske festivaljobber både i Norge og ute i Europa. Vi har stått på scenen med navn som Buddy Guy, Taj Mahal, Brian Setzer og Joe Bonamassa, og vi merker fortsatt en stor interesse. Det hadde vi helt klart ikke forventet da vi satt på flyet på vei til Italia. Der fleipet vi bare med at vi skulle ned og sjekke om de kunne lage ordentlig pasta, forteller Eric.

Erik Zahl fra Eric Slim Zahl & the South West Swingers sto for et års tid siden på scenen i Siena som vinner av European Blues Challenge 2016. Siden har det gått fort – meget fort – for kvartetten som holder til i Stavanger på den norske sørvestkysten.
- Vi har jobbet hardt for å holde interessen varm, og seieren har helt klart hjulpet til slik at mange bookere rundt om i Europa kjenner til oss i dag. Så seieren har hatt enorm betydning, fastslår Eric Zahl.

Respekt og engasjement
Når han minnes EBC i Siena er det derfor med et stort smil – og ikke bare på grunn av seieren:
- Bluesentusiaster er hyggelige og engasjerte mennesker. Vi møtte så mange spennende og deilige mennesker, både på, bak og foran scenen. Vi følte aldri at det var en konkurranse – alle hadde stor respekt for hverandre, og det var kun dyktige band med. Samtidig var og er det utrolig inspirerende å oppleve de mange forskjellige måtene man kan spille blues på, sier han og nevner Budda Guedes fra Portugal og den unge gitaristen Guy Smeets fra Holland som noen av de som for ham skilte seg ut både musikalsk og personlig.
- Jeg drømmer litt om en konsert er Budda og Guy kunne være med oss på scenen. Det ville blitt en uforlignelig gitarfest!

Eric og bandet meldte seg til konkurransen etter å have vært tilstede på EBC 2015 i Brussel.
- Vi hadde spilt fra nord til syd i Norge i 10 år og følte at det var tid for å knytte flere kontakter ute i Europa. Jeg var med på Blues Market under EBC i 2015, fikk mange kontakter og fikk også mye inspirasjon av å se bandene som opptrådte. Der ble ideen født, sier Erik Zahl, som også deltok i International Blues Challenge i Memphis i januar 2016:
- Det var Oslo Bluesklubb som sendte oss avsted, og det var en fantastisk opplevelse. Vi skulle gjøre et sett på 20 minutter som uttrykte bandet best mulig, og vi fikk masse inspirasjon av bare å være i Memphis. Vi spilte på BB King’s Blues Club i Beale Street, vi spiste ”ribs” og ble truet med pistol, og vi kom hjem med en masse erfaring og kanskje 100 ideer til sanger og nye tekster. Det var en virkelig god forberedelse til EBC et par måneder senere.

To sekunder til å bukke
Bandets målsetning med EBC 2016 var ikke nødvendigvis å vinne, men å gjøre det godt og ha det moro samtidig:
- Vi ville fremstå så profesjonelle som mulig, både med hensyn til repertoaret og til å holde tiden, og vi hadde forberedt oss intenst, så det var orden på detaljene. Vi hadde 20 minutter, spilte i 19 minutter og 58 sekunder – og så bukket vi i to sekunder, forteller Eric Zahl, som i dag betegner de andre bandene i konkurransen som ”blues-familie”:
- Det er fine mennesker, som det er lett å snakke og samarbeide med på tvers av landegrenser og nasjonaliteter. Det er faktisk ganske karakteristisk for bluesfolket i Europa, synes jeg.

Og så hører det med til historien at Eric Slim Zahl & the South West Swingers bare var et ”one night stand” fra begynnelsen.
- Ideen kom fra den lokale bluesklubben i Stavanger, som i 2006 ville sette sammen et band fra andre musikkmiljøer enn blues. Det var så moro at vi fortsatte med bandet, sier Eric Zahl, som den gang spilte både irsk folkemusikk, hiphop og acid jazz. Men bluesinteressen – som nok alltid hadde vært der – våknet plutselig for alvor.
- Jeg elsker blues i den absolutt bredeste form, og er like begeistret for moderne blues med mange akkorder, soul, jazzy blues, Chicagoblues eller den tradisjonelle deltabluesen, sier gitaristen, som også skal til Horsens til EBC i april.
- Ja, jeg er med på Blues Market. Vi har fått et navn og mange kontakter, men vi vil stadig gjerne ut til nye byer og et nytt publikum, så jeg har en stand på Blues Market. Det gleder jeg stort til – og til å oppleve den spesielle stemningen igjen, sier han.

Tidligere vinnerne av European Blues Challenge
2011 i Berlin: Howlin’ Bill (Belgia)
2012 i Berlin: Rita Engedalen & Backbone (Norge)
2013 i Toulouse: Veronica & the Red Wine Serenaders (Italia)
2014 i Riga: A Contra Blues (Spania)
2015 i Brussel: Travellin’ Brothers (Spania)
2016 i Siena: Eric ”Slim” Zahl & the South West Swingers (Norge)

Hele programmet for European Blues Challenge i Horsens finner du på ebchorsens2017.dk.
Spørsmål kan rettes til Blueskartellets formann, Carsten Mellson på tlf. 20 86 50 60.

Tekst og foto: Per Gregersen